wie Martin Luther King Jr. was

wie Martin Luther King Jr. was

Biografie van dominee Martin Luther King Jr, leider van de burgerrechten

 

De Eerwaarde Martin Luther King Jr. (15 januari 1929 - 4 april 1968) was de charismatische leider van de burgerrechtenbeweging in de Verenigde Staten in de jaren vijftig en zestig van de vorige eeuw. Hij leidde de Montgomery Bus Boycott die een jaar duurde en die de aandacht trok van een op zijn hoede zijnde en verdeelde natie, maar zijn leiderschap en de daaruit voortvloeiende uitspraak van het Hooggerechtshof tegen de bussegregatie maakten hem beroemd. Hij vormde de Southern Christian Leadership Conference om geweldloze protesten te coördineren en hield meer dan 2500 toespraken over raciale onrechtvaardigheid, maar zijn leven werd in 1968 beëindigd door een moordenaar.

 

Vroege jeugd

Martin Luther King Jr. werd op 15 januari 1929 geboren in Atlanta, Georgia, als zoon van Michael King Sr., predikant van de Ebenezer Baptist Church, en Alberta Williams, afgestudeerd aan Spelman College en voormalig onderwijzeres. King woonde met zijn ouders, een zus en een broer in het Victoriaanse huis van zijn grootouders van moederszijde.

Martin doopte Michael Lewis tot hij vijf jaar oud was in een middenklasse gezin, waar hij naar school ging, voetbal en honkbal speelde, kranten bezorgde en klusjes deed. Hun vader was betrokken bij de plaatselijke afdeling van de National Association for the Advancement of Colored People en had met succes campagne gevoerd voor gelijke beloning voor blanke en zwarte leraren in Atlanta. Toen Martins grootvader in 1931 stierf, werd Martins vader voorganger van de Ebenezer Baptist Church, waar hij 44 jaar lang diende.

Nadat hij in 1934 de Baptist World Alliance in Berlijn had bijgewoond, veranderde Martin Luther King Jr. zijn naam en die van zijn zoon van Michael King in Martin Luther King, naar de protestantse hervormer. King Sr. was geïnspireerd door Martin Luther's moed om het geïnstitutionaliseerde kwaad te confronteren.

 

Middelbare school




King ging naar Morehouse College toen hij 15 was. King's aarzelende houding ten aanzien van zijn toekomstige loopbaan in de geestelijkheid bracht hem ertoe activiteiten te ontplooien die door de Kerk over het algemeen niet werden getolereerd. Hij speelde biljart, dronk bier en haalde zijn laagste cijfers in zijn eerste twee jaar op Morehouse.

King studeerde sociologie en wilde rechten gaan studeren, terwijl hij gulzig las. Hij was gefascineerd door Henry David Thoreau's essay "On Civil Disobedience" en het idee daarin van niet-coöperatie met een onrechtvaardig systeem. King besloot dat sociaal activisme zijn roeping was en dat religie de beste manier was om die te verwezenlijken. Hij werd tot predikant gewijd in februari 1948, hetzelfde jaar waarin hij op 19-jarige leeftijd afstudeerde in de sociologie.

 

Seminarie

 


In september 1948 ging King naar het Crozer Theological Seminary in Upland, Pennsylvania, een overwegend blanke instelling. Hij las werken van grote theologen, maar wanhoopte dat geen enkele filosofie op zichzelf volledig was. Toen hij naar een lezing over de Indiase leider Mahatma Gandhi luisterde, werd hij gegrepen door diens concept van geweldloos verzet. King concludeerde dat de christelijke leer van de liefde, die geweldloosheid in de praktijk brengt, een krachtig wapen voor zijn volk zou kunnen zijn.

In 1951 studeerde King af als eerste van zijn klas met een Bachelor of Divinity graad. In september van dat jaar schreef hij zich in voor een doctoraatsprogramma aan de Boston University Divinity School.



Bruiloft

 


In Boston ontmoette King Coretta Scott, een zangeres die zang studeerde aan het New England Conservatory of Music. Hoewel King al vroeg wist dat zij alle kwaliteiten bezat die hij in een echtgenote zocht, stond Coretta er aanvankelijk weigerachtig tegenover om met een dominee uit te gaan. Het paar trouwde op 18 juni 1953. King's vader voerde de ceremonie uit in Coretta's ouderlijk huis in Marion, Alabama. Ze keerden terug naar Boston om hun studies af te maken.

King werd uitgenodigd om te preken in Montgomery, Alabama, in de Dexter Avenue Baptist Church, die een geschiedenis van burgerrechtenactivisme had. De pastoor gaat met pensioen. King veroverde de gemeente en werd pastoor in april 1954. Coretta raakte ondertussen betrokken bij het werk van haar man, maar twijfelde over haar rol. King wilde dat ze thuis bleef bij hun vier kinderen: Yolanda, Martin, Dexter en Bernice. Haar gevoelens over de zaak toelichtend, vertelde Coretta aan Jeanne Theoharis in een artikel uit 2018 in The Guardian, een Britse krant:

"Ik heb Martin ooit gezegd dat ik graag zijn vrouw en moeder was, maar als dat alles was wat ik deed, zou ik gek zijn geworden. Ik voelde al op jonge leeftijd een roeping in mijn leven. Ik wist dat ik iets kon bijdragen aan de wereld."
En tot op zekere hoogte leek King het met zijn vrouw eens te zijn, door te zeggen dat hij haar ten volle zag als een partner in de strijd voor burgerrechten en in alle andere kwesties waarbij hij betrokken was. Inderdaad, in zijn autobiografie, verklaarde hij:

"Ik wilde geen vrouw waarmee ik niet kon communiceren. Ik moest een vrouw hebben die net zo toegewijd was als ik. Ik wou dat ik kon zeggen dat ik haar op dat pad heb gebracht, maar ik moet zeggen dat we het samen zijn ingeslagen, want toen we elkaar ontmoetten was ze even actief betrokken en bezorgd als nu."
Toch was Coretta ervan overtuigd dat haar rol, en die van vrouwen in het algemeen in de burgerrechtenbeweging, lang was "gemarginaliseerd" en verwaarloosd, aldus The Guardian. Al in 1966 schreef Coretta in een artikel in het Britse vrouwentijdschrift New Lady:

"Er is niet genoeg aandacht besteed aan de rol van vrouwen in de strijd. Vrouwen vormden de ruggengraat van de hele burgerrechtenbeweging. Vrouwen maakten het mogelijk dat de beweging een massabeweging werd.
Historici en waarnemers hebben opgemerkt dat King geen voorstander was van gendergelijkheid in de burgerrechtenbeweging. In een artikel in The Chicago Reporter, een maandblad dat zich bezighoudt met rassen- en armoedekwesties, schrijft Jeff Kelly Lowenstein dat vrouwen "een beperkte rol speelden in de SCLC". Lowenstein legt dan uit:

"Hier is de ervaring van de legendarische organisator Ella Baker leerzaam. Baker worstelde om haar stem te laten horen... van de leiding van de door mannen gedomineerde organisatie. Deze onenigheid bracht Baker, die een sleutelrol speelde bij de vorming van het Student Nonviolent Coordinating Committee, ertoe jongere leden zoals John Lewis te adviseren hun onafhankelijkheid te bewaren ten opzichte van de oudere groep. Historica Barbara Ransby schreef in haar biografie van Baker uit 2003 dat de SCLC ministers "niet bereid waren hem op gelijke voet in de organisatie op te nemen", omdat dit "hen te ver zou verwijderen van de gender verhoudingen waaraan zij in de kerk gewend waren".


 

Montgomery bus boycot

 

 

Toen King in Montgomery aankwam om de kerk op Dexter Avenue bij te wonen, was Rosa Parks, secretaris van de plaatselijke NAACP afdeling, gearresteerd omdat zij geweigerd had haar zitplaats in de bus af te staan aan een blanke man. De arrestatie van Rosa Parks op 1 december 1955 bood de perfecte gelegenheid om te pleiten voor de desegregatie van het vervoerssysteem.

E.D. Nixon, voormalig hoofd van de plaatselijke NAACP-afdeling, en dominee Ralph Abernathy, een goede vriend van King, namen contact op met King en andere geestelijken om een busboycot in de hele stad te organiseren. De groep stelde eisen op en bepaalde dat er op 5 december geen zwarten in de bussen zouden rijden.

Op die dag weigerden bijna 20.000 zwarte burgers met de bus mee te gaan. Aangezien de zwarten 90% van de passagiers uitmaakten, waren de meeste bussen leeg. Toen de boycot 381 dagen later eindigde, was het openbaar vervoer van Montgomery bijna failliet. Bovendien heeft het Amerikaanse Hooggerechtshof op 23 november in de zaak Gayle v. Browder geoordeeld dat "door de overheid gesegregeerde rassenscheiding in het vervoer in strijd is met de gelijkheidsclausule van het veertiende amendement", aldus Oyez, een online-archief van zaken van het Amerikaanse Hooggerechtshof dat wordt bijgehouden door het Chicago-Kent College of Law van het Illinois Institute of Technology. Het Hof verwees ook naar het baanbrekende Brown v. Board of Education of Topeka besluit, waarin het in 1954 oordeelde dat "segregatie van openbaar onderwijs uitsluitend op basis van ras (in strijd is) met de Equal Protection Clause of the Fourteenth Amendment," aldus Oyez. Op 20 december 1956 stemde de Montgomery Improvement Association voor beëindiging van de boycot.

Op grond van dit succes kwamen de leiders van de beweging in januari 1957 in Atlanta bijeen en vormden de Southern Christian Leadership Conference om de geweldloze protesten via de zwarte kerken te coördineren. King werd tot president gekozen en diende tot aan zijn dood.

De beginselen van geweldloosheid



Begin 1958 werd het eerste boek van Martin Luther King Jr. gepubliceerd, "Stride Toward Freedom", waarin de Montgomery Bus Boycott werd beschreven. Tijdens het signeren van boeken in Harlem, New York, werd King neergestoken door een geesteszieke zwarte vrouw. Terwijl hij herstelde, ging hij in februari 1959 naar de Gandhi Peace Foundation in India om zijn proteststrategieën te verfijnen. In dit boek, dat sterk beïnvloed is door de beweging en de leer van Gandhi, zet hij zes principes uiteen, waarin hij uitlegt dat geweldloosheid

Is geen methode voor lafaards; het verzet zich: King merkt op dat "Gandhi vaak zei dat als lafheid het enige alternatief is voor geweld, het beter is om te vechten". Geweldloosheid is de methode van een sterk persoon; het is geen "stagnerende passiviteit". "

Het doel is niet de tegenstander te verslaan of te vernederen, maar zijn vriendschap en begrip te winnen: zelfs bij een boycot, bijvoorbeeld, is het doel "bij de tegenstander een gevoel van morele schaamte te wekken" en het doel is er een van "verlossing en verzoening", aldus King.

Het is gericht tegen de krachten van het kwaad in plaats van tegen de mensen die het kwaad doen: "Het is het kwaad dat de geweldloze verzetstrijder tracht te verslaan, niet de mensen die het slachtoffer zijn van het kwaad," schreef King. Het gaat er niet om zwarten tegen blanken op te zetten, maar om "een overwinning te behalen voor gerechtigheid en de krachten van het licht", schrijft King.

Het is de bereidheid om lijden te aanvaarden zonder vergelding, om de slagen van de tegenstander te aanvaarden zonder vergelding: opnieuw Gandhi citerend, schrijft King: "De geweldloze verzetstrijder is bereid om geweld te aanvaarden indien nodig, maar nooit om het toe te brengen. Hij probeert de gevangenis niet te ontlopen. Als het nodig is om naar de gevangenis te gaan, gaat hij die binnen "zoals een bruidegom de bruidskamer binnengaat".

Hij vermijdt niet alleen uitwendig lichamelijk geweld, maar ook innerlijk geweld van de geest: King zei dat men wint door liefde en niet door haat en schreef: "De geweldloze verzetstrijder weigert niet alleen zijn tegenstander neer te schieten, maar hij weigert ook hem te haten.

Is gebaseerd op het geloof dat het universum aan de kant van de gerechtigheid staat: de geweldloze persoon "kan lijden aanvaarden zonder wraak te nemen" omdat de verzetstrijder weet dat "liefde" en "gerechtigheid" uiteindelijk zullen winnen.


 

Birmingham

 

In april 1963 sloten King en de SCLC zich aan bij dominee Fred Shuttlesworth van de Alabama Christian Movement for Human Rights in een geweldloze campagne om een einde te maken aan de segregatie en bedrijven in Birmingham, Alabama te dwingen zwarten in dienst te nemen. Brandslangen en gevaarlijke honden werden losgelaten op de demonstranten door "Bull" Connor's politie. King is in de gevangenis gegooid. King bracht na de arrestatie acht dagen door in de gevangenis van Birmingham, maar gebruikte de tijd om "Brief uit een Birminghamse gevangenis" te schrijven, waarin hij zijn vreedzame filosofie bevestigde.

De wrede beelden zetten de natie in vuur en vlam. Geld stroomde binnen om de demonstranten te steunen; blanke bondgenoten sloten zich bij de demonstraties aan. Tegen de zomer waren duizenden openbare voorzieningen in het hele land geïntegreerd en begonnen bedrijven zwarten in dienst te nemen. Het daaruit voortvloeiende politieke klimaat leidde tot de goedkeuring van wetgeving inzake burgerrechten. Op 11 juni 1963 stelde president John F. Kennedy de Civil Rights Act van 1964 op, die na de moord op Kennedy door president Lyndon Johnson in wet werd omgezet. De wet verbiedt rassendiscriminatie in het openbaar, garandeert het "grondwettelijk recht om te stemmen" en verbiedt discriminatie op het werk.


Mars op Washington

 

Toen kwam de mars op Washington, D.C., op 28 augustus 1963. Bijna 250.000 Amerikanen luisterden naar de toespraken van burgerrechtenactivisten, maar de meesten waren voor King gekomen. Uit vrees voor geweld wijzigde de regering Kennedy een toespraak van John Lewis van het Student Nonviolent Coordinating Committee en nodigde blanke organisaties uit om deel te nemen, wat sommige zwarten ertoe aanzette het evenement af te keuren. Malcolm X noemde het een "farce in Washington".

Het publiek overtrof de verwachtingen. Spreker na spreker sprak de menigte toe. De hitte werd benauwend, maar toen stond King op. Zijn toespraak begon langzaam, maar King stopte met het lezen van aantekeningen, hetzij door inspiratie of door de gospelzangeres Mahalia Jackson die riep: "Vertel ze over de droom, Martin!

Hij had een droom, verklaarde hij, "dat mijn vier kleine kinderen op een dag in een natie zullen leven waar zij niet zullen worden beoordeeld naar de kleur van hun huid, maar naar de inhoud van hun karakter". Het was de meest gedenkwaardige toespraak van zijn leven.

Nobelprijs

 

King, nu wereldwijd bekend, werd in 1963 door Time magazine uitgeroepen tot "Man van het Jaar". Hij won het jaar daarop de Nobelprijs voor de Vrede en schonk de 54.123 dollar die hij won aan de bevordering van burgerrechten.

Niet iedereen was blij met het succes van King. Sinds de bus boycot, werd King in de gaten gehouden door FBI directeur J. Edgar Hoover. In de hoop te bewijzen dat King onder communistische invloed was, vroeg Hoover aan procureur-generaal Robert Kennedy om hem onder toezicht te plaatsen, met inbegrip van huis- en kantoorinbraken en telefoontaps. Ondanks "verschillende soorten toezicht door de FBI" vond de FBI echter "geen bewijs van communistische invloed", aldus de Martin Luther King Jr, Jr. Onderzoeks- en Onderwijsinstituut van de Stanford Universiteit.



Armoede

 


In de zomer van 1964 werd Martin Luther King Jr's concept van geweldloosheid op de proef gesteld door dodelijke rellen in het noorden. King geloofde dat de rellen werden veroorzaakt door segregatie en armoede en richtte zich op armoede, maar hij slaagde er niet in steun te verwerven. Hij organiseerde in 1966 een campagne tegen de armoede en verhuisde met zijn gezin naar een van de zwarte buurten van Chicago, maar ontdekte dat de strategieën die in het zuiden hadden gewerkt, niet werkten in Chicago. Zijn inspanningen stuitten op "institutionele weerstand, scepsis van andere activisten en openlijk geweld," aldus Matt Pearce in een artikel in de Los Angeles Times dat in januari 2016 verscheen, de 50e verjaardag van de inspanningen van Martin Luther King Jr in de stad. Bij aankomst in Chicago werd King begroet door "een rij politie en een menigte boze blanken", aldus Pearce's artikel. King geeft zelfs commentaar op de scène:

"Ik heb nog nooit, zelfs niet in Mississippi en Alabama, zo'n hatelijke menigte gezien als hier in Chicago. Ja, het is zeker een gesloten samenleving. We gaan er een open samenleving van maken."
Ondanks de weerstand werken King en de SCLC aan de strijd tegen "de huisjesmelkers, de makelaars en de Democratische machine van burgemeester Richard J. Daley," aldus de Times. Maar het was een moeilijke inspanning. "De burgerrechtenbeweging begon verdeeldheid te zaaien. Er waren meer activisten die het niet eens waren met de geweldloze tactiek van King, en King zelfs uitjouwden op een bijeenkomst," schrijft Pearce. Zwarten in het Noorden (en elders) keerden zich af van het vreedzame pad van King naar de concepten van Malcolm X.

King weigerde toe te geven en viel wat hij zag als de schadelijke filosofie van Black Power aan in zijn laatste boek, "Where Do We Go From Here: Chaos or Community?" King trachtte het verband tussen armoede en discriminatie te verduidelijken en de kwestie van Amerika's toegenomen betrokkenheid bij Vietnam aan te pakken, die hij als niet te rechtvaardigen en discriminerend beschouwde jegens mensen met inkomens onder de armoedegrens, alsmede jegens zwarten.

King's laatste grote inspanning, de Poor People's Campaign, werd samen met andere burgerrechtengroeperingen georganiseerd om arme mensen vanaf 29 april 1968 in tentenkampen op de National Mall te laten wonen.



Laatste dagen

 

Eerder dat voorjaar was King naar Memphis, Tennessee, gegaan om deel te nemen aan een mars ter ondersteuning van een staking van zwarte sanitaire werkers. Na het begin van de mars braken rellen uit; 60 mensen raakten gewond en één persoon werd gedood, waardoor de mars eindigde.

Op 3 april hield King wat zijn laatste toespraak zou worden. Hij zei dat hij nog lang wilde leven en dat hij gewaarschuwd was voor het gevaar in Memphis, maar hij zei dat de dood er niet toe deed omdat hij "de top van de berg had bereikt" en "het beloofde land" had gezien.

Op 4 april 1968 klom King op het balkon van het Lorraine Motel in Memphis. Een geweerkogel verscheurde zijn gezicht. Hij stierf minder dan een uur later in het St. Joseph's Ziekenhuis. De dood van Martin Luther King Jr. heeft een natie, moe van geweld, in rouw gedompeld. In het hele land braken rellen uit.

Legacy

 

Het lichaam van King werd teruggebracht naar Atlanta om te rusten in de Ebenezer Baptist Church, waar hij vele jaren samen met zijn vader predikant was geweest. Op King's begrafenis op 9 april 1968 werden grote toespraken gehouden ter ere van de gedode leider, maar de meest passende lofrede werd uitgesproken door King zelf, via een opname van zijn laatste preek in Ebenezer:

"Als iemand van jullie aanwezig is als ik mijn dag ontmoet, wil ik geen lange begrafenis... Ik wil dat iemand op die dag vermeldt dat Martin Luther King Jr. probeerde zijn leven te geven in dienst van anderen... En ik wil dat je zegt dat ik geprobeerd heb de mensheid lief te hebben en te dienen."
King heeft veel bereikt in 11 jaar tijd. Met een cumulatieve reis van meer dan 6 miljoen mijl, kan King 13 keer naar de maan en terug zijn gegaan. In plaats daarvan reisde hij de wereld rond, hield meer dan 2.500 toespraken, schreef vijf boeken en leidde acht grote geweldloze acties voor sociale verandering. Volgens de website Face2Face Africa werd King tijdens zijn werk voor de burgerrechten 29 keer gearresteerd en gevangen gezet, meestal in steden in het Zuiden1.

De erfenis van King leeft vandaag voort in de Black Lives Matter beweging, die fysiek geweldloos is, maar zich niet houdt aan King's principe van "het interne geweld van de geest", dat zegt dat men zijn onderdrukker moet liefhebben, niet haten. Dara T. Mathis schreef in een artikel van 3 april 2018 in The Atlantic dat de erfenis van King, namelijk.
"militante geweldloosheid leeft voort in de groepjes massaprotesten" van de Black Lives Matter-beweging in het hele land. Maar Mathis voegt eraan toe:

"De opvallende afwezigheid van de taal van de moderne activisten is echter een oproep tot Amerika's aangeboren goedheid, een oproep om de belofte van de stichters te vervullen."
En Mathis merkt verder op:

"Hoewel Black Lives Matter geweldloosheid als strategie hanteert, is er geen plaats voor liefde voor de onderdrukker in hun ethos."
In 1983 riep president Ronald Reagan een feestdag in het leven om de man te eren die zoveel voor de Verenigde Staten heeft gedaan. Reagan vatte de erfenis van Martin Luther King samen met deze woorden, die hij uitsprak in een toespraak waarin hij de feestdag wijdde aan de gevallen burgerrechtenleider:

"Laten we daarom elk jaar op Martin Luther King Jr. niet alleen Dr. King gedenken, maar ons ook opnieuw wijden aan de geboden waarin hij geloofde en die hij elke dag nastreefde: Gij zult uw God liefhebben met geheel uw hart, en gij zult uw naaste liefhebben als uzelf. En ik kan alleen maar geloven dat als wij allen, jong en oud, Republikein en Democraat, alles doen wat in ons vermogen ligt om deze geboden na te leven, wij de dag zullen meemaken waarop de droom van Dr. King zal uitkomen en waarop, zoals hij zei, "al Gods kinderen met een nieuwe betekenis zullen kunnen zingen, ... land waar mijn vaderen stierven, land van de trots van de pelgrim, van elke berghelling, laat de vrijheid weerklinken."
Coretta Scott King, die voor de feestdag heeft gestreden en die dag aanwezig was bij de plechtigheid in het Witte Huis, vatte de nalatenschap van King misschien wel het meest welsprekend samen door haar verdriet uit te spreken en de hoop uit te spreken dat de nalatenschap van haar man omarmd zou blijven worden:

"Hij hield onvoorwaardelijk van je. Hij was voortdurend op zoek naar de waarheid, en als hij die vond, omarmde hij die. Zijn geweldloze campagnes brachten verlossing, verzoening en gerechtigheid. Hij leerde ons dat alleen vreedzame middelen vreedzame doelen kunnen bereiken, dat het ons doel was een gemeenschap van liefde te scheppen.
"Amerika is democratischer, rechtvaardiger en vreedzamer geworden omdat Martin Luther King jr. de geweldloze commandant bij uitstek werd.